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Alabama Hills – Punto de interés cinematográfico por más de un siglo

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Situadas en el centro de California, justo al oeste de la ciudad de Lone Pine, las colinas de Alabama (Alabama Hills) son una de las estrellas menos famosas pero más filmadas de Hollywood. Mucho menos “colinas” y más gigantescas masas de piedra acurrucadas, son identificables por la sorprendente suavidad de sus contornos redondeados, lo que crea un magnífico contraste con las afiladas líneas de las montañas de la Sierra Nevada que forman su telón de fondo. Aunque este paisaje es verdaderamente diferente a cualquier otro en la Tierra, su singularidad no ha obstaculizado la diversidad de los papeles que juega en la pantalla.

Estas extrañas formaciones rocosas son actores versátiles, habiendo interpretado a Colorado, Arizona, Wyoming, México, España, Irán, Afganistán, India y China, sin mencionar planetas distantes, dimensiones alternativas y reinos de fantasía. Sería imposible enumerar todas las leyendas de la pantalla que han compartido escenas con estos majestuosos arcos de roca inclinados y piedras con forma de patata, pero incluyen a Spencer Tracy, Errol Flynn, Clint Eastwood, Lucille Ball, Cary Grant, César Romero, Natalie Wood y Russell Crowe.

En 2019, se cumplieron 100 años desde la primera filmación confirmada en la zona. Aunque The Round-Up, protagonizada por Fatty Arbuckle con un pequeño cameo de su amigo Buster Keaton, se suele describir como la primera película realizada en las colinas de Alabama, no es más que la película más antigua que se conoce que se haya rodado allí. Se filmó en enero de 1920 y se estrenó en los cines más tarde ese año. Pero otras dos películas estrenadas a principios de 1920, Water, Everywhere y Cupido, el Golpeador de Vacas, se rodaron allí el año anterior, en 1919; ambas se consideran ahora películas perdidas.

El cine alrededor de las colinas de Alabama creció a lo largo de la década de 1920. En los años 30, la zona ya se había convertido en uno de los lugares más utilizados para filmar fuera de la Zona de Estudio (el radio de 30 millas alrededor de Los Ángeles). Está ahí arriba con el Iverson Movie Ranch y el amado Monument Valley de John Ford para dar forma a nuestra imagen cultural colectiva del Salvaje Oeste. Casi todos los grandes actores del Oeste de los años 30, 40 y 50 montaron sus caballos entre estas rocas: John Wayne, Gregory Peck, Gary Cooper, Gene Autry, Tom Mix, Randolph Scott, Robert Mitchum, William Boyd, Roy Rogers, y muchos otros.

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Aunque hay muchas razones para visitar las colinas de Alabama tal vez los visitantes más intrigantes son aquellos que vienen específicamente en busca de lugares para filmar. Llegan todo el año para buscar sitios que han visto en la “gran pantalla”, imágenes grabadas indeleblemente en su imaginación. Algunos son investigadores profesionales de rocas, buscando formaciones oscuras de películas mudas que pocos vivos han visto. Otros son buscadores aficionados que vienen a posar para las fotos en los sitios más famosos, como el cañón donde Lee Powell fue emboscado en la versión original de la serie de películas de El Llanero Solitario o el área donde Kevin Bacon hizo una salto con pértiga entre las rocas para evitar ser comido vivo por los hambrientos graboides en Tembolres.

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El año 2019 no sólo marcó el centenario de las primeras películas rodadas en las colinas de Alabama, sino también otro hito importante para la historia cinematográfica local: El 30º Festival Anual de Cine de Lone Pine se celebró ese otoño. Iniciado en 1989 como el Festival de Cine de la Sierra, el Festival de Cine de Lone Pine presenta películas filmadas en estas colinas, y después de las proyecciones, los guías turísticos llevan a los asistentes al festival a ver las mismas rocas y cañones que acaban de ver en la pantalla. Como “el único festival de cine en localización”, el Festival de Cine de Lone Pine permite a los asistentes convertirse ellos mismos en exploradores de locaciones amateurs. El Museo de Historia del Cine Occidental de Lone Pine abrió sus puertas en 2006 y ahora es sede del evento anual.

Dave Holland es el autor de “On Location in Lone Pine”, hasta el día de hoy el mejor libro para ayudar a los visitantes a encontrar locaciones de películas en y alrededor de las colinas de Alabama.  A medida que el festival ha ido creciendo y cambiando a lo largo de los años, han surgido nuevos temas y siempre están tratando de incursionar en nuevas audiencias. Aunque la gran mayoría de los asistentes al festival están en sus años dorados, se puede encontrar gente de menos 40 años.

El museo trata de evolucionar constantemente. A principios de 2020 albergó un evento de temblores antes de que la pandemia de coronavirus lo cerrara todo. Y los doctores del museo parecen tan felices de dirigir a los jóvenes admiradores del Universo Cinematográfico Marvel al sitio donde Robert Downey Jr. lanzó el misil Jericó en Iron Man como lo están de dirigir a un anciano amante del oeste a Gene Autry Rock, donde el vaquero cantante posó en Champion el Caballo Maravilla con Botas y Sillas.

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Después de cada festival, los que están detrás del evento siempre se preguntan si habrá una próxima vez. Se necesita mucho trabajo para hacer que el evento ocurra cada año. Ese miedo era más premonitorio esta vez. Aunque los organizadores anunciaron una fecha de otoño para el festival de 2020, COVID-19 les ha obligado a cancelar el 31º Festival de Cine de Lone Pine. Los que están detrás del festival parecen decididos a traerlo de vuelta en 2021, pero como ocurre con muchas cosas durante esta pandemia, un gran interrogante se cierne sobre él.

También hay otros interrogantes. Uno prominente ha surgido recientemente alrededor del nombre de las colinas de Alabama. En los últimos meses, desde que el asesinato de George Floyd desató protestas en todo Estados Unidos, ha habido un renovado malestar por la persistencia de los monumentos confederados y la nomenclatura Dixie. Algunos, incluido el grupo local de defensa de las tierras públicas Amigos del Inyo, han pedido que se cambie el nombre de las colinas de Alabama porque los simpatizantes de la Causa Perdida le dieron originalmente su apodo. La mayoría de la gente no se da cuenta de que no fue nombrado por el estado sureño, sino por el buque de guerra confederado que hundió el USS Hatteras, un cañonero de la Unión, frente a la costa de Texas en 1863, en el apogeo de la Guerra Civil.

El mayor interrogante que se avecina, se refiere a la nueva legislación aprobada en 2019 que convierte a las colinas de Alabama en un Área Escénica Nacional. Llevó  más de 10 años obtener esa designación. Durante el proceso se identificaron 40 grupos de usuarios con intereses encontrados en las colinas. Muchos grupos parecen estar contentos con el cambio de estatus, pero hay algunos que se preocupan por la burocracia invasora; ven un futuro en el que las rocas están atadas por la burocracia.

Hasta ahora, el único cambio importante,  es que no se permite la minería, pero más de un grupo de campistas con los que hablé se preocupan de que esto pueda ser el principio del fin del “boondocking” en la zona.

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Boondocking es un término acuñado para para acampar en seco (acampada libre) en una caravana, sin conexiones, sin asignación de sitios, sólo detente donde quieras y acampa. La Oficina de Administración de Tierras, que actualmente supervisa gran parte de las colinas de Alabama, permite el boondocking en muchas de las áreas que controla en todo el estado.

Por supuesto, también hay un lado negativo en la asignación de los terrenos. Cuanta más gente acampe en estos sitios, y cuanto más tiempo permanezcan esos campistas, más difícil será para otros apreciar el paisaje, ya sea por su historia cinematográfica o por su grandeza estética.

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Como consecuencia de COVID-19, el Área Escénica Nacional de Alabama Hills, como gran parte de las tierras controladas por BLM en California, estuvo cerrada a los visitantes durante la mayor parte de la primavera. Desde entonces se ha reabierto, pero a medida que los casos aumentan, no se sabe si continuará permitiendo visitantes. También es difícil predecir qué pasará con el festival, así como es difícil predecir cómo cambiará el uso humano de la tierra bajo su nuevo estatus. Lo único con lo que podemos contar para no cambiar, o para cambiar a un ritmo tan lento que será difícil de registrar en el curso de una vida o incluso en múltiples vidas, son las propias rocas. Curvada como un frijol gigante, Gene Autry Rock probablemente seguirá en pie cuando COVID-19 sea una enfermedad tan antigua como la Peste Negra lo es para nosotros hoy en día, lo que es menos seguro es si todavía habrá fans que vengan a buscar esa piedra por el actor occidental que le presta su nombre.

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